農曆七月十五,是我國民間的一個重要節日。佛教徒稱之為盂蘭盆節,道教徒則稱為中元節。事實上,這個節日和周朝在七月舉行的幾項祭禮也有著內在的聯繫。《禮記》「月令」篇上說:「是女也(七月),農乃登榖,天子嘗新,先薦寢廟」。在收穫的季節,天子象徵性的以新榖祭祀祖廟,表達對祖先的敬意。由於祖先崇拜在中國人的信仰中占了相當要的一環,所以「薦新」的習俗得以存活數千年,甚至在它已從國家祭典中消失以後,民間都還保持著薦新的習俗,並且集中在 農曆七月十五 舉行。


 


中國的佛教行事承襲印度舊制,在夏季有三個月安居靜修之節期。據《歲時廣記》卷廿九引《荊楚歲時記》的說法:


「 四月十五日 乃法王禁足之辰,釋子護生之日。僧尼以此日就禪刹結夏力,又謂之結制。蓋長養之節在外行恐傷草木蟲類,故九十日安居,至 七月十五日 解夏,又謂之解制」。


在安居期間,僧尼與俗世的交流減至最低,到了七月十五解制之後,才又開始一個新的生活週期。因此,七月十五象徵著復活與新生。


 


七月十五日同時又是盂蘭盆節。「盂蘭盆節」一詞,來自佛經中的目蓮救母故事,是梵文Ulambana的譯音,原意為「救倒懸」,也就是解救在地獄裏受苦的鬼魂。據《佛說盂蘭盆經》(西晉武帝二六五-二九0時由竺法護翻譯)記載:


大目乾連始得六通,欲度父母報乳哺之恩。即以道眼觀視世間。見其亡母生餓鬼中。不見飲食,皮骨連立。目連悲哀,即缽盛飯往餉其母。母得缽飯,便以左手障飯,右手摶飯,食未入口,化成火炭,遂不得食。目連大叫悲號啼泣,馳還白佛,具陳如此。佛言汝母罪根深結,非汝一人力所奈何。……吾今當為汝說救濟之法。……佛告目連,十方眾僧於 七月十五日 僧自恣時,當為七世父母,及現在父母厄難中者,具飯百味五果汲灌盆器,香油錠燭床敷臥具,盡世甘美以著盆中,供養十方大德眾僧。


目連依法施行後,其母果然得以脫離一切餓鬼之苦。仁慈的目連就告訴佛祖,將來佛門弟子行孝順者,亦應奉盂蘭盆供養。佛祖聞言大悅,便傳言弟子們,年年七月十五,為七世父母作盂蘭盆施佛與僧。從此中元節供盂蘭的習俗便廣為流傳。


到了南北朝時,宗懍(約四九八——五六五)的《荊楚歲時記》就已記載:「 七月十五日 ,僧尼道俗悉營盆供諸佛」。


北齊人顏之推(五三一五九一以後)的《顏氏家訓》卷二○中也說:「及七月半,盂蘭盆望於汝也」。可見當時七月十五作盂蘭盆會的習俗已在大江南北廣泛流傳。而梁武帝(五○二五四九)以一 國之 君在宮中舉辦盂蘭盆蘭會,多少也帶動了國內信佛的風氣,使得盂蘭盆蘭會成了個固定的節日。

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